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Artículos > Las unidades del ether de Ethereum

por Alexis Ulrich  LinkedIn
Logotipo de Ethereum con retratos de Charles Babbage y Ada Lovelace

Si tanto el euro como el dólar tienen sus céntimos y la libra esterlina sus peniques, el ether, la moneda criptográfica de Ethereum, tiene muchas subdivisiones, desde el milliether o finney hasta el wei, 18 decimales después del punto decimal. ¿Qué son? ¿De dónde vienen sus nombres?

Los conceptos de Ethereum

Para simplificar, podemos decir que Ethereum es un ordenador descentralizado en el que se pueden ejecutar aplicaciones descentralizadas, las DApps. Estos programas, o contratos inteligentes, están diseñados para ejecutarse automáticamente cuando se alcanzan ciertas condiciones, ya sean internas a la cadena de bloques (como una información sobre una transacción) o externas (variable no registrada en la cadena de bloques, a la que se accede a través de un oráculo que forma un puente entre la cadena de bloques y el resto del mundo).
Al estar escritas en la cadena de bloques (blockchain) de Ethereum, estas aplicaciones son inmutables (es imposible la censura, el fraude o la interferencia) y transparentes (al ser el código público, todo el mundo puede leerlo y comprobar que hace lo que se supone que debe hacer).

Los tipos de aplicaciones más conocidos son las ICOs (por Initial Coin Offering, o Oferta inicial de monedas) que permiten recaudar fondos para proyectos y gestionar monedas criptográficas, y las DAOs (por Decentralized Autonomous Organization, o Organizaciones autónomas descentralizadas) que gestionan automáticamente todo el conjunto de reglas de funcionamiento de una organización (membresía, jerarquía, distribución).

Para que esta infraestructura distribuida funcione, algunos nodos de la red, los mineros, validan las transacciones y las registran en la blockchain. Estos mineros son recompensados en tókenes (tokens) denominados en ethers, la criptomoneda de Ethereum.
Otros nodos se encargan de ejecutar los contratos inteligentes en la máquina virtual de Ethereum (EVM), un entorno de ejecución aislado. Una vez compilados, estos programas se añaden a la cadena de bloques mediante una transacción. De este modo, tanto las transacciones monetarias como los contratos inteligentes quedan registrados en la blockchain.

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Los propios programas consumen unidades monetarias, lo que es una forma de forzar su eficiencia y evitar que se utilice gratis la potencia de cálculo de la red. Esta cantidad, denominada gas, tiene su propio precio para desvincularse del precio del ether: el coste de un contrato inteligente sería demasiado fluctuante si estuviera directamente relacionado con el precio de la criptomoneda. En resumen, podemos decir que el gas contabiliza la cantidad de trabajo realizado, y que su pago real se realiza en ethers. El precio del trabajo (en gas) se separa así de su valor (en ether). Las cantidades de gas se expresan en wei, o en milmillonésimas de ether (10-18).

Tabla de nombres de las subdivisiones

Sistema internacionalNombre habitualEfigie
10-18 – attoetherweiWei Dai
10-15 – femtoetherkwei o adaAda Lovelace
10-12 – picoethermwei o babbageCharles Babbage
10-9 – nanoethergwei o shannonClaude Shannon
10-6 – microetherszabo o microNick Szabo
10-3 – millietherfinney o milliHarold Finney
1 – etherether
103 – kiloetherkether, grand o einsteinAlbert Einstein
106 – megaethermether
109 – gigaethergether
1012 – teraethertether

Etimología de las subdivisiones del ether

Si los nombres de las subdivisiones del ether siguen las convenciones del sistema internacional (como milli para una milésima o 10-3), algunas denominaciones también tienen un nombre común basado en personajes famosos, las efigies.

Wei Dai

El wei (10-18) rinde homenaje a Wei Dai, inventor en 1998 de un protocolo y su criptomoneda asociada, la b-money, un sistema de dinero electrónico anónimo y distribuido, describiendo los conceptos clave implementados en los futuros protocolos criptográficos, incluido Bitcoin. Por cierto, se le cita en el artículo fundacional de 2008 «Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System» (Bitcoin: un sistema de dinero electrónico entre iguales) por el mítico Satoshi Nakamoto, inventor del protocolo Bitcoin.

Ada Lovelace

Acuarela que representa a la condesa Ada Lovelace en 1840 por Alfred Edward Chalon (1780–1860)

Ada Lovelace fue una matemática del siglo XIX, famosa por ser la primera programadora de la historia de la informática, ya que escribió un algoritmo para la máquina analítica, propuesta de máquina de computación de Charles Babbage, para calcular los números de Bernoulli. Su nombre dio lugar a un lenguaje informático: Ada.
Para lo que nos concierne aquí, también se le da al kwei o femtoether (10-15 ether).


Charles Babbage

Pintura al óleo que representa a Charles Babbage en 1845 por Samuel Laurence (1817-1884)

Matemático e ingeniero mecánico del siglo XIX, el británico Charles Babbage fue el inventor de una máquina analítica con tarjetas perforadas y de un motor diferencial, ambos precursores del ordenador. Sus máquinas sólo pudieron construirse completamente después de su muerte, cuando las tecnologías necesarias fueron lo suficientemente precisas.
Su nombre se da al mwei o picoether (10-12 ether).


Claude Shannon

Fotografía de Claude Shannon por Konrad Jacobs

El matemático estadounidense Claude Shannon fundó la teoría de la información en su artículo de 1948 titulado «A Mathematical Theory of Communication» (Una teoría matemática de la comunicación), teoría que utiliza las probabilidades para medir el contenido informativo de un conjunto de mensajes. Ya encontramos en ella los conceptos de codificación de la información, de medida cuantitativa de la redundancia de un texto, de compresión de datos, y de criptografía, en la que encontramos la criptografía asimétrica (con claves públicas y privadas) que es de especial importancia para las criptomonedas.
Su nombre se da al gwei o nanoether (10-9 ether).


Nick Szabo

Nick Szabo es el inventor tanto del concepto como de la expresión «contrato inteligente» en su artículo «Smart Contracts: Building Blocks for Digital Free Markets» publicado en 1996 en el número 16 de la revista Extropy. También propuso en 1998 un mecanismo de moneda digital descentralizada, el bit gold, basado en la creación de cadenas infalsificables de pruebas de trabajo con claves privadas y firmas digitales.
Su nombre se da al micro o microether (10-6 ether).

Hal Finney

Criptógrafo y desarrollador, Harold «Hal» Finney creó en 1984 la primera Prueba de Trabajo Reutilizable (RPOW, para Reusable Proof-of-Work) que permite la generación de tokéns (o monedas) demostrando que se ha realizado el trabajo necesario para minarlas. También es la primera persona que recibió unos bitcoins de Satoshi Nakamoto durante la primera transacción realizada en esta criptodivisa en enero de 2009.
Su nombre se da al milli o milliether (10-3 ether).

Albert Einstein

Fotografía de Albert Einstein en 1921 por Ferdinand Schmutzer (1870–1928)

Si el físico teórico Albert Einstein es conocido por sus trabajos sobre la relatividad y la famosa fórmula de equivalencia entre masa y energía, se le atribuyen muchas citas, entre ellas la siguiente (y probablemente apócrifa): «El interés compuesto es la fuerza más poderosa del universo».
Puede estar una referencia implícita al paso de Ethereum a una prueba de participación para lograr el consenso distribuido en lugar de la actual prueba de trabajo en su versión Serenity, que limitará el consumo de energía de los mineros.
¿Será por eso que se le dio su nombre al kether, gran o kiloether (103 ether)?


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